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El SMS cumple 20 años!

El humilde SMS cumple 20 años y sigue siendo un invento mucho más importante que todos los que le han seguido. Dos tercios de la población mundial -más de 4.000 millones de personas- tienen acceso a él, puesto que ése es el número de personas que poseen un teléfono móvil, e incluso el terminal más barato y sencillo es capaz de enviar y recibir mensajes SMS. Ha influido mucho más en la vida de la gente que cualquier otra cosa concebida en Silicon Valley.

En 1987, 13 países europeos firmaron un acuerdo para desarrollar y desplegar un sistema de telefonía móvil común a toda Europa. El resultado fue el GSM, una red móvil unificada, abierta y basada en estándares más extensa que la de los EEUU. La primera llamada GSM fue realizada por el primer ministro finlandés en 1991, y los primeros terminales GSM fueron homologados para su venta en mayo de 1992.

La idea de los SMS surgió durante el proyecto del GSM. Se basaba en un truco realmente ingenioso: transportar mensajes a través de las rutas de señalización que hacen falta para organizar la telefonía durante los periodos en los que dichos canales de control permanecen en silencio. Resultó ser una idea fantástica, porque significaba que el transporte de los mensajes no tenía ningún coste adicional. La única restricción era que tenían que ser breves: un máximo de 160 caracteres de siete bits. Así pues, los SMS formaron parte del sistema GSM desde el primer momento.

Lo extraño es que al principio nadie les prestó atención. El motivo sólo se hizo evidente a posteriori. En los primeros tiempos de los teléfonos móviles, sólo los adultos podían permitírselos, porque sólo se vendían vinculados a un contrato y había que ser mayor de 18 años para suscribirlo. Y parece que los adultos no sabían para qué servían los mensajes de texto.

Más adelante, en 1996, algo cambió: aparecieron las tarjetas SIM de prepago. De repente, los adolescentes podían disponer de teléfono móvil. Y cuando lo tuvieron, descubrieron en seguida la utilidad de los SMS. Ése fue el punto de inflexión. El gráfico se disparó y no ha parado de subir desde entonces. Los SMS son ahora la tecnología de comunicación de datos más utilizada del mundo. Algunas fuentes aseguran que en 2010 se enviaron más de 6 billones de mensajes de texto, una cifra que triplicaba sobradamente el número de mensajes enviados en 2007.